Intel toont Xe DG1: eerste discrete grafische kaart uit eigen stal

Intel stuurt de eerste versies van zijn zelf ontwikkelde Xe-gpu naar softwarebouwers in aanloop naar een officiële lancering. De processorgigant komt zo een stapje dichter bij de lancering van een groots offensief tegen Nvidia en AMD.

Intel werkt al enkele jaren aan Xe: een splinternieuwe gpu-architectuur waarmee de fabrikant de markt van grafische kaarten wil binnenbrengen. Xe moet niet alleen HD Graphics op laptopchips vervangen vanaf de introductie van Tiger Lake-cpu’s volgend jaar, maar wordt de fundering van een heel spectrum aan discrete grafische kaarten.

De architectuur zal in drie varianten bestaan. Xe LP (Low Power) omvat chips met een laag TDP voor licht mobiel gebruik. In principe gaat het om gpu’s met een TDP van 5 tot 20 watt met uitschieters tot 50 watt. Xe HP (High Performance) gaat mainstream-grafische kaarten aandrijven in het segment van 75 watt tot 250 watt. Hiermee gaat Intel de strijd aan met de gaming-kaarten van Nvdia en AMD, maar mikt het ook op workstations. Tot slot is er Xe HPC (High Performance Computing) voor gebruik als accelerator in servers.

Licht prototype

Op CES toonde Intel een compacte Xe DG1. Die kaart wordt momenteel ook als prototype naar softwarebouwers gestuurd zodat zij optimaal kunnen ontwikkelen voor de nieuwe architectuur. De Xe DG1 lijkt een kaart in het Xe LP-portfolio. Het compacte ding heeft geen extra stroomconnectors en haalt zijn stroom dus van de PCIe 4.0-aansluiting. Een lek eerder gerapporteerd door WccfTech spreekt van een 25 watt-component. Verder tekent een ongekende hoeveelheid GDDR6-geheugen present.

De kaart zou gebouwd zijn rond 96 ‘Execution Units (EU’s)’: het equivalent van de Cuda Cores bij Nvidia of de Compute Units van AMD. Die 96 kernen zijn goed voor 768 shader units. Hoe zich dat precies vertaalt in prestaties is erg afhankelijk van de architectuur en valt dus moeilijk te voorspellen op basis van specificaties alleen. Intel zou ook al enkele Xe DG2-varianten klaar hebben met tot 512 EU’s. Die dingen zijn vermoedelijk gericht op het grote publiek.

Strijd

De Xe DG1 illustreert vooral dat Intel op goede weg is voor de lancering van zijn grafische kaarten vermoedelijk later dit jaar. Die lancering kan de gpu-markt wel eens helemaal door elkaar schudden. Intel ziet momenteel met lede ogen aan hoe Nvidia zich tot marktleider ontpopte in zowel de gpu- als de acceleratorbusiness. HPC is niet langer het exclusieve domein van Xeon-processors, maar wordt vooral gedreven door gpu’s.

Het doel van Intel met Xe is tweeledig. Langs de ene kant wil het een architectuur bouwen die kan concurreren met AMD’s Radeon op mobiele chips, langs de andere kant wil het een flink stuk van de gpu- en acceleratorkoek in handen krijgen. Dat zal onvermijdelijk ten koste gaan van Nvidia, dat zich zeker en vast niet snel gewonnen zal geven. Verwacht een hevige strijd vanaf eind dit jaar.