Belgische AI-tool gaat radiologen helpen bij vaststellen coronavirus

Een AI-tool van het Gentse bedrijf Robovision.ai kan radiologen gaan bijstaan bij hun beoordeling van de toestand van coronapatiënten. Robovision.ai werkt er momenteel hard aan om zijn algoritme klaar te hebben, zodat het zo snel mogelijk kan worden ingezet op de ziekenhuisvloer.

Zodra longartsen een patiënt met Covid-19 binnenkrijgen, moeten zij bepalen of ze iemand naar de intensieve zorg sturen. Met een CT-scan kunnen longartsen een goed beeld krijgen van de schade aan het weefsel. Een nadeel aan deze scan is echter dat het veel tijd kost voor radiologen om de beelden te beoordelen. Tijd die er niet is als de ziekenhuizen in rap tempo volraken met coronapatiënten.

De afgelopen weken zagen we al beelden in het nieuws van overvolle ziekenhuizen in Spanje en Italië. Dat zag ook Jonathan Berte, de oprichter van het Gentse Robovision.ai. Daarom bedacht hij twee weken geleden om zijn AI-platform in te zetten om radiologen te helpen bij het beoordelen van CT-scans. Samen met partner Erik Ranschaert, een Belgische radioloog en voorzitter van European Society of Medical Imaging Informatics, ging Berte aan de slag om het algoritme te ontwikkelen.

Ontwikkeld in recordsnelheid

Het duo kreeg een dertigtal Europese ziekenhuizen en het gezaghebbende Nederlands Kankerinstituut aan boord om te helpen bij het ontwikkelen van het algoritme. De ziekenhuizen leveren massaal CT-scans aan van coronapatiënten en de bijbehorende analyses van radiologen. Robovision.ai gebruikt deze data om zijn AI-algoritme te trainen, zodat het straks zelf nieuwe beelden kan analyseren. 

Als alles goed gaat, hoopt Berte dat de tool over drie weken gevalideerd en klaar voor gebruik is. Dat een tool in zo’n korte tijd kan worden ontwikkeld is uniek in de medische sector. Ranschaert zelf zegt ook verbaasd te zijn over de enorme inspanningen die in recordtijd zijn geleverd. Hij ziet het als een lichtpunt in deze crisis.

Het Europese project lijkt nu ook aan te slaan in de VS. Ranschaert werd gecontacteerd door de Amerikaanse vakvereniging Radiological Society of North America met de vraag om samen een tool te ontwikkelen. Deze organisatie heeft niet alleen veel aanzien, maar kan ook een deel ontvangen van de 2.000 miljard dollar die de regering-Trump beschikbaar heeft gesteld.

Academisch karakter

Berte benadrukt het academische karakter van het project. De resultaten zullen later ook gepubliceerd worden in vakbladen. Dankzij de grote hoeveelheid klinische gegevens, is ook mogelijk om zicht te krijgen op mutaties van het virus. In theorie kunnen deze een ander ziektebeeld opleveren.

Dankzij de academische insteek zijn ook techgiganten Microsoft, Google en NVIDIA overtuigd van het project. Zij stellen daarom servers en rekenkracht beschikbaar. De academische aanpak onder leiding van het NKI geeft extra zekerheid dat er correct met de data wordt omgegaan.

Radiologen benadrukken dat AI-tools vooral een hulpmiddel zijn. Algoritmes zijn heel goed in specifieke aspecten, maar kunnen de radioloog niet vervangen. Zo zal een tool die getraind is op Covid-19 bijvoorbeeld geen tumor herkennen als die op de CT-scan verschijnt. De technologie kan helpen om de radioloog meer houvast te geven, door een duidelijk percentage te hangen aan het aangetaste weefsel. Op de langere termijn kan het AI misschien zelfs helpen om op basis van een scan een individuele progonose te maken.