Western Digital splitst NAS-gamma op in NAS-schijven en probleemschijven

WD reageert op controverse rond de gebruikte technologie in zijn NAS Drives door WD Red Plus uit de grond te stampen. Die drives hebben geen probleemtechnologie aanboord. WD Red, officieel eveneens bedoeld voor NAS-gebruik, omvat wel drives die mogelijk problemen opleveren.

Western Digital splitst zijn WD Red-gamma van NAS-harde schijven op in twee families: WD Red, en WD Red Plus. De splitsing is een vreemd antwoord op controverse waarover we eerder uitgebreid berichtten. Eind april kwam aan het licht dat Western Digital SMR-technologie gebruikte in zijn Red-gamma. Shingled Magnetic Recording is een alternatief voor CMR of Conventional Magnetic Recording. SMR heeft als voordeel dat het een hogere capaciteit mogelijk maakt op harde schijven. Het nadeel is dat schrijfzones elkaar overlappen en de drive bij een kleine aanpassing in een specifieke zone die hele zone moet herschrijven. Dat maakt SMR-HDD’s trager.

Cache en problemen

De oplossing is CMR-cache: de drive schrijft aan een hoge snelheid weg naar de cache die de zoneproblemen niet kent, en verschuift de data achteraf naar het SMR-‘archief’. In theorie is dat geen probleem: SMR zorgt voor goedkopere drives en een cachebuffer is in veel praktische scenario’s meer dan genoeg. Het eerste probleem was destijds dat WD het gebruik van SMR in de Red-drives niet aangaf in de specificaties. De HDD-fabrikant was niet de enige zondaar: ook concurrent Seagate werd betrapt.

WD claimde dat de cache in de meeste gevallen groot genoeg was, zodat klanten geen last zouden ondervinden. Daar zit het tweede en veel grotere probleem: thuisgebruikers en kleine bedrijven zullen inderdaad niet over de buffer van hun NAS-drives gaan bij normaal gebruik, tot er een drive faalt of er iets anders misloopt en de NAS gebruikte RAID-configuratie wil herstellen. Verschillende gebruikers signaleerden dat de CMR/SMR-configuratie van hun WD Red NAS-drives problemen gaf tijdens de heropbouw van het bestandssysteem. De NAS-schijven faalden met andere woorden in één van de meest specifieke NAS-taken, waarvoor ze op papier net ontwikkeld waren.

WD Red, Red Plus en Red Pro

Spoelen we door naar het begin van deze week, dan krijgen we een officiële blogpost van WD te lezen waarin de splitsing van het WD Red-gamma wordt aangekondigd. Alle drives waarin WD stiekem SMR gebruikte, blijven onder de WD Red-vlag leven. Ook in de toekomst zal WD SMR en CMR combineren in Red-drives. Wil je een NAS-schijf die geen cache gebruikt, dan moet je een WD Red Plus-drive kopen. WD belooft op zijn communiezieltje dat WD Red Plus enkel CMR gebruikt en dus geen buffer heeft. WD Red Pro voor NAS-toestellen in grotere professionele omgevingen blijft ook bestaan.

WD Red wordt geherpositioneert voor home office en privégebruik waarbij er voldoende pauze zit tussen de workloads op de drive om de buffer weg te schrijven. Wie die buffer niet overschrijdt, merkt in dagelijks gebruik geen verschil. RAID-heropbouw zou volgens WD effectief langer duren, al claimt de fabrikant dat op wat extra tijd na geen bijkomende problemen mogen ontstaan. WD Red Plus is dan voor alle andere gebruikers, die geen SMR-buffer willen.

Waarom nog SMR?

De opsplitsing in Red en Red Plus lost voor een stuk het eerlijkheidsprobleem op. Wie het verschil kent tussen beide, weet nu welk vlees hij of zij in de kuip heeft. Het doet echter niets aan het feit dat je voor NAS-drives een premium betaalt met in je achterhoofd de wetenschap dat de drives in kwestie geoptimaliseerd zijn voor NAS-gebruik. Die optimalisatie neemt vele vormen aan, waaronder snelheid, trilbestendigheid maar zeker ook achterliggende HDD-technologie.

Concurrent Seagate maakte van de saga in april al gebruik om aan te geven dat geen enkele Seagate Ironwolf NAS-drive SMR gebruikt, gebruikte of zal gebruiken. Waarom WD er op staat om zijn NAS-line-up op te splitsen in échte NAS-schijven en bijna NAS-schijven, is voor ons dan ook een raadsel. Prijs is ongetwijfeld een factor: WD Red Plus wordt duurder dan WD Red. Als WD Red significant onder de prijs van WD Red Plus of Seagate Ironwolf kan duiken, kunnen we de drives alsnog bestaansrecht toeschrijven.

Update: Western Digital reageerde op onze vraag in verband met de prijszetting met volgend statement:

“Productprijzen worden beïnvloed door vele factoren, waaronder technologie, maturiteit, concurrentiële factoren, marktevoluties en vraag en aanbod. We staan er op om klanten te voorzien van een enorme keuze en meerwaarde. Over het algemeen verwachten we dat de WD Red, WD Red Plus en WD Red Pro-families een trapsgewijze prijsstrategie zal kennen, als reflectie van de workloadvereisten van gebruikers.”