Snelste computers ter wereld draaien op IBM’s Power9

Geen Intel in de drie krachtigste supercomputers ter wereld: de combinatie van IBM Power 9-cpu’s met Nvidia Volta GV100-accelerators drijven de twee snelste exemplaren aan, een op maat gemaakte Chinese chip vervolledigt de top drie.

Intel Xeon-processors zijn de populairste chips in de Top 500 van krachtigste supercomputers ter wereld, meer je vindt ze niet terug in de snelste exemplaren. Dat blijkt uit de halfjaarlijkse update van de Top 500, uitgegeven door het project met dezelfde naam. De november-update van de lijst bevat geen grote verrassingen. De top tien bleef zelfs ongewijzigd, al gaat de totale rekenkracht van ’s werelds krachtigste systemen er wel op vooruit. Die bedraagt momenteel 1,65 exaflops. Het minst krachtige systeem op de lijst heeft een rekenkracht van 1,14 petaflops, waar dat in juni van dit jaar nog maar 1,02 petaflops was.

China

De top drie bestaat uit twee Amerikaans en één Chinees systeem. Summit blijft de kampioen met een rekenkreacht van 148,6 petaflops, gevolgd door Sierra met 94,6 petaflops. De twee systemen hebben een gelijkaardige architectuur. Het zijn IBM Power System AC922 HPC-clusters gebouwd op IBM Power9-processors, bijgestaan door Nvidia Volta GV100-gpu’s. Mellanox EDR Infiniband is de lijm tussen de componenten. Het verschil in prestaties is een gevolg van de schaal van beide systemen. Summit doet het met 2.414.592 rekenkernen, Sierra heeft er ‘maar’ 1.572.480.

De Sunway TiahuLight van het Chinese Nationale Supercomputingcentrum staat op plaats drie. Die computer bestaat uitsluitend uit Sunway SW26010 260C-chips. Dat zijn chips van Chinees design, gebouwd op 64 bit-RISC-architectuur. Het succes van die computer toont aan dat het mogelijk is om een hypermodern systeem te bouwen met eigen hardware. Dat is goed nieuws voor Europa, dat de ambitie heeft om de komende jaren zelf peta- en exascalesystemen uit te werken met eigen chips.

Toekomst

De lijst illustreert opnieuw hoe de dominantie van Intels x86-processors niet absoluut hoeft te zijn. Zeker nu workloads diverser worden en meer richting HPC-workloads evolueren, is er ruimte voor creatieve nieuwe systemen.

Dat de Top 500 aan de bovenkant gestagneerd is, kan je zien als de stilte voor de storm. Momenteel wordt er immers naarstig gesleuteld aan ’s werelds eerste pre-exascale en exascale-systemen. Zo willen de VS tegen 2021 Aurora en Frontier online hebben, met een rekencapaciteit tot 1,5 exaflops per stuk. Dat is ongeveer evenveel dan de hele Top 500 vandaag bij elkaar genomen.