Nieuwe HPE-supercomputer gaat maanlandingen simuleren voor NASA

HPE bouwt samen met het Ames-onderzoekscentrum van NASA een nieuwe supercomputer. Die moet toekomstige maanlandingen simuleren.

Om zich voor te bereiden op toekomstige maanlandingen, wil de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA een nieuwe supercomputer. HPE werd gecontracteerd om het nieuwe systeem te bouwen. De supercomputer krijgt de naam Aitken, naar de gelijknamige Amerikaanse astronoom.

De supercomputer zal bestaan uit 1.150 nodes, goed voor 46.080 cores. Hardware komt van Intel in de vorm van Xeon-chips. NASA en HPE lijken dus voor een traditionele (en in theorie budgetvriendelijkere) aanpak te kiezen zonder acceleratoren. Verder wordt het systeem uitgerust met 221 TB aan geheugen. Interconnects zijn van de hand van Mellanox, en ook Schneider Electric levert onderdelen. Met dat bedrijf werkt HPE ook al samen voor zijn Greenlake-portfolio.

Prestaties

Het op maat gebouwde geheel moet een maximale rekenkracht van 3,69 petaflops hebben. Volgens de huidige rangschikking van ’s werelds meest krachtigste systemen volstaat dat voor plaats 75 in de op 500, net na de Zweedse Tetralith-computer. De lijst evolueert echter snel, zodat de supercomputer wanneer hij klaar is ongetwijfeld nog een flink stuk lager zal scoren.

Minstens even belangrijk dan rekenkracht is efficiëntie. NASA en het Ames-onderzoekscentrum gebruiken momenteel een oud en inneficiënt systeem dat met miljoenen liters water gekoeld wordt. Aitken wordt gebaseerd op HPE’s SGI 8600-platform en ondersteunt zo efficiënte vloeibare koeling. HPE en NASA mikken op een efficiëntiecoëfficiënt van 1,03 (PUE). HPE zal de computer zelf bouwen. Het pas overgenomen Cray heeft nog niets met het contract te maken.

Terugkeer naar de maan

NASA zal de supercomputer gebruiken om te onderzoeken hoe de toekomstige Artemis-missies naar de maan zullen werken. Vooral de landing en het opnieuw opstijgen vanop de maan zal duchtig onderzocht worden opzoek naar de beste aanpak. NASA wil al geruime tijd met astronauten terugkeren naar de maan, maar een bureaucratische structuur, een gebrek aan fondsen en een visie die verandert per president maken dat het momenteel raden is naar een deadline voor het avontuur. President Trump wil NASA graag voor 2020 zien terugkeren (voor het einde van zijn verhoopte tweede termijn), maar dat lijkt weinig realistisch. De supercomputer moet in ieder geval helpen om op een kosten- en energie-efficiënte manier vanop aarde de missie voor te bereiden.

De supercomputer is verre van de eerste samenwerking tussen NASA en HPE. De computerspecialist bouwde eerder al krachtige computers voor gebruik buiten de atmosfeer. Volgend jaar vertrekt een tweede draagbare supercomputer naar het internationale ruimtestation voor tests.

Gerelateerd: Waarom supercomputer-specialist Cray voor 1,3 miljard dollar aan HPE verkoopt