Amerikaanse El Capitan-supercomputer moet snelheidsrecord verpulveren

De VS plannen met El Capitan een HPC-systeem met een vooropgestelde rekenkracht van maar liefst 1,5 exaflops. Dat is meer dan wat de huidige 100 snelste systemen ter wereld vandaag samen kunnen presteren.

De VS plannen de grens van exascale-computing te overschrijden en vervolgens ver achter zich te laten. Het Amerikaanse energiedepartement kondigt daartoe El Capitan aan. Dat wordt een HPC-systeem dat een rekenkracht van 1,5 exaflops moet bereiken. Ter vergelijking: de krachtigste supercomputer vandaag is IBM’s Summit met een rekenkracht van maximaal 200 petaflops. El Capitan moet in 2023 online komen.

Digitale kernproeven

Het energiedepartement wil de supercomputer gebruiken voor simulaties in verband met kernenergie en kernexplosies. Aangezien live nucleaire tests vandaag internationaal verboden zijn, worden supercomputers ingezet om zoveel mogelijk data te vergaren.

Het contract voor El Capitan gaat naar supercomputerbouwer Cray, dat pas werd overgenomen door HPE. Het systeem wordt gebaseerd op Cray’s eigen Shasta-HPC-platform. Dat platform omvat onder andere een eigen 200 Gbps-interconnectsysteem en een gestandaardiseerde lay-out voor de blade-componenten met geheugen en cpu-rekenkracht. El Capitan zal gebouwd worden op nieuwe nog niet onthulde iteraties van de bestaande standaarden. Het contract is 600 miljoen dollar waard.

Hardware

Welke hardware Cray zal gebruiken voor de supercomputer is nog niet duidelijk. De Shafta-architectuur is niet compatibel met ARM of Power, waardoor we kunnen afleiden dat het systeem x86 gebaseerd wordt. Het energiedepartement heeft momenteel nog twee supercomputers in de stijgers staan: Aurora en Frontier.

Aurora zal 1 exaflops halen, gebruik makend van Xeon-chips die nog niet op de markt zijn samen met Intels Xe-architectuur die eveneens pas voor 2020 staat gepland. Frontier moet net als de toekomstige El Capitan afklokken op 1,5 exaflops en doet daarvoor beroep op AMD Epyc en Radeon Instinct-hardware. Voor El Capitan kan de hardwarekeuze dus nog alle kanten uitgaan. Het energiebudget voor de nieuwe supercomputer is al wel beslist: 40 megawat.

Exascales

Het energiedepartement alleen al heeft vandaag voor 1,5 miljard aan HPC-contracten uitstaan bij Cray, dat ook Frontier en Aurora zal bouwen. De drie systemen samen bieden volgens Tom’s Hardware meer rekenkracht dan de hele Top 500 vandaag samengeteld. De race naar exascale-computing lijkt zo op dreef. Ook Europa wil zich laten gelden in het domein. Daarvoor werkte de EU een actieplan uit met als doel binnen enkele jaren Exascale-systemen op Europese bodem neer te poten. De Amerikaanse ambities tonen aan dat er flink wat druk op de ketel zit.

Gerelateerd: Van eigen chips tot exascale-supercomputer: Europa gaat concurrentie aan met Intel en Nvidia