Google zet in op opensource-chips

Google ziet een toekomst waarin chips gebaseerd zijn op opensource-designs. Daartoe engageert het bedrijf zich in twee bestaande projecten.

Opensource-hardware is de toekomst volgens Google. Een ecosysteem waarbij chipdesigns open worden ontwikkeld, moet heel wat voordelen met zich meebrengen. De transparantie leidt in theorie tot meer veiligheid, maar kan volgens Google ook voor meer flexibiliteit zorgen. De internetreus mikt op een toekomst waarin chips volgens een bepaalde opensource baseline worden ontwikkeld. Fabrikanten kunnen dergelijke chips vervolgens aanpassen en naar wens implementeren, terwijl basiscompatibiliteit gegarandeerd blijft.

De analogie met Chromium en Android is softwareland is niet veraf. De basis is opensource, waarna fabrikanten hun eigen Androidskin bouwen, of ontwikkelaars een eigen Chromium-browser bouwen. Dat zijn telkens eigen producten, die wel compatibel zijn met apps of extensies ontwikkeld voor het basisproduct.

Het is bovendien logisch dat Google de kar wil trekken. Ideologie is daarbij niet de enige motivator. Zowel binnen Android als binnen Chromium heeft Google omwille van zijn sterke positie in de gemeenschap bovengemiddeld veel in de pap te brokken.

LowRISC en CHIPS

Google zet zijn schouders in eerste instantie onder het lowRISC-platform. Dat kondigt het bedrijf zelf aan. Dat is een opensource-chipplatform dat al enige tijd bestaat. Google steunt lowRISC naar eigen zeggen al van het begin af aan, maar schakelt die steun nu een versnelling hoger. Het stuurt twee mensen naar de bestuursraad van lowRISC. Een voorbeeld van de samenwerking is de ‘Ibex’ RISC-V-core, die Google samen met lowRISC en ETH Zurich ontwikkelde.

Verder stapt Google in de CHIPS Alliance. Dat is een project met een gelijkaardige ambitie, afkomstig van de Linux Foundation. De samenwerking biedt een samenwerkingsmodel met als doel om kwaliteitsvolle IP’s af te leveren, ondersteund door de nodige technische documentatie.

Hoewel Google van de softwarekant komt, is het bedrijf niet vies van eigen hardware. Denk maar aan de eigen Tensor Processing Unit, eigen FPGA’s en de Titan-beveiligingschip.