Samsung investeert zwaar in Extreme UV

Samsung verdubbelt zijn investering in de bouw van een EUV-fabriek in Zuid-Korea. De EUV-technologie moet de productie van geavanceerde chips met nog fijnere componenten mogelijk maken.

Samsung heeft de investering de bouw van een Extreme Ultra Violet (EUV)-productielijn in Hwaseong in Zuid-Korea verdubbeld tot omgerekend 1,15 miljard euro. De productielijn moet in 2020 afgewerkt zijn. Daarmee zet Samsung stevig in op de nieuwe productietechniek ondanks de dalende lucrativiteit van de geheugenmarkt waar de productieband van pas kan komen. EUV heeft echter de naam de toekomst van de chipfabricage te zijn, waardoor het begrijpelijk is dat Samsung zijn monsterwinsten investeert in een poging een leiderspositie in die markt te handhaven.

Schilderen met licht

EUV heeft betrekking op de gebruikte lichtbron tijdens het stereolithografieproces dat aan de basis ligt van moderne chipproductie. Kort door de bocht wordt een microchip opgebouwd uit verschillende microscopische lagen, die bestraald worden met een lichtbron doorheen een masker. Dat masker bepaalt welk deel van de laag blijft liggen en welk wordt weggespoeld, en zo onstaat er laag na laag een microchip met transistors en interconnects volgens een complex plan.

De onderdelen van een chip worden echter steeds kleiner. Vandaag zijn 14 nm en 10 nm de norm voor high-end chips. Die nanometers kan je zien als de resolutie van het bouwproces. Hoe fijner die resolutie, hoe meer licht als tool plots erg bruut wordt. De golflengte van zichtbaar licht is al lang veel te ruw om te gebruiken voor stereografie en ook de huidige Deep UV-stralen hebben stilaan een te hoge golflengte. EUV, waar Samsung nu zo zwaar op inzet, is de volgende stap, en die is nodig om chips op 7 nm en kleiner te bakken.

Geen ruimte voor pauze

Een EUV-productieband heeft zo z’n eigen vereisten, en de bouw ervan is pionierswerk. Dat verklaart meteen de stevige kostprijs van het project. Samsung kan echter niet op zijn lauweren rusten. De fabs van de Koreaanse technologiereus zijn van de meest geavanceerde ter wereld, maar dat voordeel kan Samsung plots kwijtspelen als het even struikelt. Daar is Intel nog het beste voorbeeld van: 10 nm-volumeproductie krijgt de fabrikant nog steeds niet voor mekaar.

Het succes van Samsung in de bouw maar vervolgens ook de praktische uitrol van EUV zal voor een stuk betalen hoe geavanceerd de chips van morgen zijn.

Gerelateerd: Hoe EUV-lithografie een stoelendans in processorland veroorzaakt