Microsoft-medewerkers weigeren militaire Hololens te bouwen

De groep ‘Microsoft Workers 4 Good’ wil dat Microsoft het contract met het Amerikaanse leger voor de productie van 100.000 gevechtsklare HoloLens headsets verbreekt. De medewerkers hebben een open brief op Twitter geplaatst, waarin ze hun werkgever vragen het Visual Augmentation System (IVAS)-contract ter waarde van 479 miljoen dollar te verbreken en strengere ethische richtlijnen op te stellen. 

“Wij hebben ons niet aangemeld om wapens te ontwikkelen en we eisen zeggenschap over hoe ons werk wordt gebruikt”, aldus de groep, die zich in de open brief direct richt tot Microsoft’s huisjurist Brad Smith en Micrsoft CEO Satya Nadella. Hoewel Microsoft eerder technologie aan het Amerikaanse leger zou hebben verleend, heeft het bedrijf volgens de groep nooit eerder de grens overschreden met de ontwikkeling van wapens. Tot het bedrijf afgelopen november de IVAS-deal met het leger sloot.

‘HoloLens niet ontwikkeld voor oorlogvoering’

“Er zijn veel ingenieurs geweest die hebben bijgedragen aan HoloLens, voordat dit contract bestond. Ze waren in de overtuiging dat het zou worden gebruikt om architecten en ingenieurs te helpen gebouwen en auto’s te bouwen, om mensen te leren opereren of piano spelen, om de grenzen te verleggen van gaming, en om verbinding te maken met de Mars Rover. Deze ingenieurs hebben nu hun vermogen verloren om beslissingen te nemen over waar ze aan werken, en voelen zichzelf betrokken als oorlogsprofiteurs.”

Inmiddels zou ’Microsoft Workers 4 Good’ ruim handtekeningen van collega’s hebben opgehaald. De groep zegt dan ook het als haar missie te zien om elke werknemer in staat te stellen om Microsoft verantwoordelijk te houden voor hun eerder verklaarde waarden. 

“De toepassing van HoloLens in het IVAS-systeem is bedoeld om mensen te helpen doden, het zal worden ingezet op het slagveld en werkt door oorlogvoering om te zetten in een gesimuleerd ‘videogame’. Militairen worden hierdoor verder afgewend van de grimmige kanten van oorlog en de realiteit van bloedvergieten”, aldus een verklaring uit de open brief. 

Amerikaanse leger

Daar kijkt het Amerikaanse leger zelf geheel anders tegenaan, aldus ZDnet. Het doel van IVAS is het verbeteren van de gevechtsvermogens van soldaten in stedelijke omgevingen. “De efficiëntie van militairen zal enorm worden verbeterd door cognitieve training en geavanceerde sensoren, zodat teams als eerste zien wat er aan de hand is. Een versnelde ontwikkeling van deze capaciteiten is nodig om de overmacht te herstellen en te behouden”, aldus een eerdere verklaring van het Amerikaanse leger in een aanbestedingsdocument.

“We zijn vastbesloten om onze technologie te leveren aan het Amerikaanse ministerie van Defensie, waaronder het Amerikaanse leger op grond van dit contract. Zoals we ook hebben gezegd, zullen we ons blijven inzetten als een actieve burger in het aanpakken van de belangrijke ethische en openbare beleidskwesties met betrekking tot AI en het leger, “aldus een woordvoerder van Microsoft in een reactie aan CNET. Volgens Microsoft’s huisjurist kunnen mensen die bezwaar maken tegen het werken aan defensieprojecten, gewoon naar een andere divisie verhuizen.

Eerdere protesten 

Microsoft-medewerkers protesteerden vorig jaar ook al tegen inspanningen van het bedrijf om IT voor de Immigration and Customers Enforcement (ICE) te moderniseren om zo deep-learning voor gezichtsherkenning te helpen gebruiken. 

Eerder keerden ook Google-medewerkers zich tegen het ontwikkelen van kunstmatige intelligentieprogramma’s voor het detecteren van mensen en objecten in drone video-surveillancebeelden. Als gevolg hiervan trok Google zich terug uit het Project Maven-programma van het Pentagon, waardoor ze het 10 miljard dollar tellende JEDI-cloudcontract aan zich voorbij lieten gaan. De internetreus publiceerde daarna een reeks AI-principes, waarin het bedrijf beloofde nooit AI te ontwikkelen die schade zou kunnen veroorzaken.

Gerelateerd: Eerste indruk: Microsofts HoloLens 2 is klaar voor het echte werk