Microsoft-CTO: ‘AI is even belangrijk voor onze toekomst als Windows, Office en Azure’

Microsofts CTO Kevin Scott ziet twee belangrijke technologische evoluties voor zich die de wereld, en de rol van zijn bedrijf daarin, in het komende decennium zullen vormgeven.

Krachtige processors die steeds goedkoper worden, zorgen ervoor dat onmogelijke computerproblemen plots op een efficiënte manier kunnen worden opgelost via reinforcement learning. In die nieuwe realiteit ziet Microsoft het als zijn taak om artificiële intelligentie voor zo veel mogelijk ontwikkelaars toegankelijk te maken.

“AI is wellicht het tweede belangrijkste wat we nu bij Microsoft aan het doen zijn”, zegt Scott in een interview met Business Insider. Windows, Office en Azure blijven de paradepaardjes van Microsoft, maar artificiële intelligentie is volgens de CTO minstens even belangrijk voor de toekomst van het bedrijf.

Goedkope processorkracht

Scott ziet twee trends die ertoe leiden dat AI binnen dit en tien jaar de wereld zal veranderen. “Ik verwacht volledig dat er in de komende vijf tot acht jaar een explosie van goedkope processorkracht zal zijn”, voorspelt de CTO. Die evolutie wordt gedreven door de vraag naar meer rekenkracht voor onder meer zelfrijdende wagens, kassaloze winkels en automatisering in de industrie.

De hoeveelheid ruwe data die deze systemen verwerken en analyseren, vraagt om nieuwe processorarchitecturen. Microsoft zet hier zelf stappen in met Project Brainwave, dat gebruik maakt van de nieuwe FPGA-architectuur om AI-ontwikkeling te accelereren en Azure Sphere voor de aandrijving van het Internet of Things.

Niet dat Scott verwacht dat Microsoft gaat concurreren met Intel, Nvidia en Qualcomm. Dat laat hij liever over aan een nieuwe generatie processorstart-ups. Eenmaal die goedkope en krachtige chips op de markt komen, zullen ze overal beginnen opduiken. “Wanneer het betaalbaar is om AI-aangedreven software te gebruiken, zal het overal opduiken”, denkt Scott.

Reinforcement learning

Wanneer de processorkracht toeneemt, nemen ook de mogelijkheden van AI-software toe. Reinforcement learning is daarbij volgens Scott de heilige graal. Daarbij wordt een AI-systeem getraind door het te belonen wanneer het een gewenste output geeft. Het bekendste voorbeeld van dit soort model is Alpha Go Zero van Googles Deepmind, dat volledig zelfstandig heeft geleerd om het spel Go te spelen.

“Aan het tempo waarmee het domein van reinforcement learning vooruit gaat, is rekenkracht de grootste beperkende factor”, zegt Scott. Van zodra voldoende rekenkracht beschikbaar is, kunnen volgens hem zelfs rekenproblemen worden opgelost die nu als onmogelijk of economisch onhaalbaar worden beschouwd. Ook dat zal ertoe leiden dat AI op steeds meer nieuwe plaatsen opduikt en het veschil maakt.

AI toegankelijk maken

De rol van Microsoft in die nieuwe realiteit, is volgens Scott om artificiële intelligentie in de handen van zo veel mogelijk ontwikkelaars te krijgen. Door te investeren in manieren voor ontwikkelaars om AI efficiënter en eenvoudiger te gebruiken, stoomt Microsoft de software-indsutrie volgens de CTO klaar voor de wereld die eraan komt.

Eén voorbeeld daarvan is Microsofts overname van Lobe afgelopen september. Het platform van Lobe laat toe om AI-modellen te bouwen met behulp van een visuele interface, zonder dat code of technische kennis nodig is.

Gerelateerd: Wat Microsoft bedoelt met de intelligente cloud en edge