Hoe HP al jaren Citrix en VMware aftroeft in nichesectoren met RGS

Wie deze periode plots moet thuiswerken, kan voor heel wat uitdagingen komen te staan. Virtualisatie-oplossingen zoals Citrix, VMware of Windows Remote Desktop kunnen helpen, maar zijn soms niet goed genoeg voor high-end grafische noden. HP werkt al 15 jaar aan RGS en evolueert die standaard nu naar ZCentral Remote Boost.

Stop! Ben ik iets te snel gegaan? RGS staat voor Remote Graphics Software en is een innovatie van HP die werd gelanceerd in 2003. Deze tool kan een OS virtualiseren en legt heel sterk de focus op grafisch intensieve applicaties zoals videobewerking, renderen van complexe 3D-modellen, datagevoelige visualisaties of financiële marktweergaven.

Wie vandaag nog geen RGS gebruikt, heeft er waarschijnlijk nog nooit van gehoord. Wie het vandaag wel gebruikt, kan vermoedelijk nooit meer zonder. De softwareoplossing heeft in mei 2018 zijn laatste update gekregen en evolueerde vandaag in ZCentral Remote Boost. Bedrijven die vandaag nog RGS 7.5 gebruiken, de laatste versie, kunnen die blijven gebruiken. Wie wil upgraden, komt automatisch bij ZCentral Remote Boost terecht.

Samen met NASA ontwikkeld

De basis van RGS zit in een samenwerking met NASA. De Spirit Rover marslandermissie stuurde op 3 januari 2004 enkele uren na zijn landing al zwart-witfoto’s door van de oppervlakte van Mars. Later zouden nog talrijke kleurenbeelden volgen om wetenschappers genoeg materie te geven voor onderzoek. NASA gebruikt voor deze beelden het LOCO-I algoritme (LOw COmplexity LOssless COmpression for Images) dat werd ontwikkeld in samenwerking met HP Labs.

nasa spirit rover

Dat algoritme ligt aan de basis van RGS en zorgt ervoor dat HP al jarenlang in een unieke positie zit. RGS (ZCentral Remote Boost vandaag) geeft toegang tot je workstation – al dan niet gevirtualiseerd – vanop afstand, terwijl je het gevoel krijgt alsof je lokaal werkt. De latency hangt af van de netwerkinfrastructuur.

“De latency laag houden is cruciaal. Een financiële klant van ons heeft bijvoorbeeld zijn tradinginfrastructuur 14 kilometer verplaatst terwijl de werklocatie dezelfde bleef. In die sector wil je de latency liefst negatief hebben om geld te verdienen”,  stelt Mickel Van den Bussche, Commercial Value Solutions Product Manager BeLux bij HP. “Het toont het vertrouwen in RGS (en ZCentral) en de maturiteit van de tool.”

ZCentral Connect als broker

Wie met een workstation werkt, heeft die het liefst gewoon onder zijn bureau staan. Wanneer je de enige bent in je organisatie die zoveel rekenkracht nodig heeft, is dat prima. Van zodra meerdere werknemers krachtige toestellen nodig hebben, is het interessanter om er een aantal gecentraliseerd, al dan niet gevirtualiseerd, beschikbaar te stellen via ZCentral.

Zcentral Remote Boost

Wanneer je met bijvoorbeeld met tien mensen binnen de organisatie een workstation nodig hebt, is een investering van tien toestellen behoorlijk fors. De kans is bovendien heel klein dat die allemaal continu 100 procent optimaal worden ingezet. Het is bijgevolg veel interessanter om drie machines minder te kopen. ZCentral Remote Boost stelt die workstations beschikbaar terwijl ZCentral Connect als een soort van broker acteert.

“Stel dat jij wil werken op een workstation. ZCentral Connect kijkt dan bijvoorbeeld in de Active Directory of je voor het bedrijf werkt en je de nodige rechten hebt. Daarna wordt er door de broker gekeken welke software je nodig hebt en welke machinespecificatie. Zo kan je eenvoudig tien werknemers de nodige performantie geven. Je moet alleen vooraf doorgeven welke periodes je een workstation nodig hebt, en ZCentral Connect doet de rest”, zegt Koen Slechten, Pre-Sales Consultant bij HP.

Je moet alleen vooraf doorgeven welke periodes je een workstation nodig hebt, en ZCentral Connect doet de rest.

“Op die manier kan een bedrijf besparen op het aantal workstations en eventueel bijhorende licenties. Investeringen om voor elke gebruiker  het  juiste toestel aan te schaffen, afhankelijk van de noden, kunnen idd snel oplopen. Zeker wanneer de benutting van die rekenkracht niet 100% continu voor elke werknemer nodig is.. Bovendien werken we met ons eigen ZCentral-protocol, waardoor we geen gespecialiseerde oplossingen nodig hebben zoals bijvoorbeeld Nvidia GRID-kaarten. We werken met de professioneel ISV gecertifieerde Quadro RTX-modellen in onze workstations”, verduidelijkt Van den Bussche.

ZCentral Remote Boost

Om de visuele ervaring zo identiek mogelijk te maken aan een workstation onder je bureau, kan je de schermkwaliteit flink opkrikken tot 4K, afhankelijk van de beschikbare bandbreedte. De refreshrate heeft bovendien geen limiet, dus wie bijvoorbeeld een 120 Hz-monitor heeft, kan van die snelheid genieten.

Zcentral Remote Boost

Elke pixel die verandert, wordt geëncrypteerd, gecomprimeerd en doorgestuurd afhankelijk van de beschikbare snelheid. Ben je in een video-editor bezig en wijzigt enkel je muiscursor? Dan refresht Zcentral Remote Boost enkel die pixels. Wanneer een productieteam een video in 4K over het volledige scherm wil analyseren, dan verhoogt de belasting uiteraard flink en kan de refreshrate naar 60 Hz of minder dalen.

“Je kan per workstation via ZCentral Remote Boost een maximale waarde kiezen wat betreft refreshrate. Dat is heel belangrijk”, benadrukt Van den Bussche. “Bepaalde softwarepakketten maximaliseren anders het cpu-verbruik terwijl de ontvanger er helemaal niets mee is.”

Losstaand of in een rack ingebouwd

HP heeft diverse rackoplossingen om de Z-workstations mooi te verwerken in een 19-inch rack. Op één rij (5U) passen zeven Z2 Mini-workstations. In totaal kan je tot 56 Z2 Mini’s verwerken in één kast. Wie een Z4, Z6 of Z8 in een rack wil installeren, is iets meer plaats kwijt en kan tot 8 toestellen per kast verwerken.

“Extra handig is dat de Z2 Mini’s in een houder klikken”, zegt Van den Bussche. “Zo hoef je niet telkens aan de achterkant de kabels opnieuw aan te sluiten. Per rij van Z2 Mini’s zit aan de achterkant een voeding verwerkt om de zeven toestellen van stroom te voorzien. Omdat de Z2 Mini’s maar een beperkte diepte hebben, is dat perfect mogelijk en zorgt het voor een efficiënte opberging.”

Zcentral Remote Boost

De grotere Z4-, Z6- en Z8-modellen worden in een rackadapter geplaatst en achteraan met kabels aangesloten in plaats van met een houder te werken. Voor de IT-admin is de centrale plaatsing van workstations handig om onderhoudswerken uit te voeren of om problemen snel op te lossen. De werknemer heeft dan een thin client op zijn bureau staan die verbinding maakt met de workstation.

Wie niet genoeg Z-workstations op kantoor heeft of niet wil investeren in een rack-opstelling, kan ZCentral Remote Boost ook prima gebruiken terwijl de workstation onder zijn of haar bureau staat te ronken. ZCentral Remote Boost is standaard niet geïnstalleerd op Z-workstations. Je moet daarvoor eerst (gratis) software installeren. Elke Z-workstation, desktop of laptop, die sinds januari 2017 werd aangekocht of een 7de generatie Intel-chip aan boord heeft, kan gratis gebruik maken van ZCentral Remote Boost.

OS agnostisch

Het spreekt voor zich dat HP klanten, hun voordeel halen uit de standaard geintegreerde Z Central Remote Boost-licentie. Echter maakt HP het ook mogelijk, voor niet HP Z Workstation klanten, om te genieten van de voordelen van ZCentral Remote Boost, dit echter tegen betaling van de licentie en een jaarlijkse supportkost. Belangrijk: tijdens de huidige periode van het coronavirus en het verplicht thuiswerken van heel wat bedrijven stelt HP ZCentral Remote Boost tijdelijk gratis beschikbaar gedurende 90 dagen, een verhoging van 30 dagen vergeleken met de standaard testperiode.

ZCentral Remote Boost werkt enkel op Windows (10 en 7), Red Hat Enterprise Linux (RHEL) 6, 7 of 8, Ubuntu 18.04 LTS of HP ThinPro. Opvallend is dat MacOS niet in het lijstje staat. Aan de ontvangerkant worden Mac-apparaten wel gedekt, maar niet als zender om verbinding mee te maken. Windows en Linux worden overigens ook ondersteund als ontvanger.

ZCentral Remote Boost werkt enkel op Windows (10 en 7), RHEL 6, 7 of 8, Ubuntu 18.04 LTS of HP ThinPro.

Sinds de meest recente versie van RGS en dus ook ZCentral Remote Boost is er ondersteuning voor 4K-resolutie, multi-monitoropstellingen en remote usb via TCP/IP-protocol. Hiermee kan je lokaal bijvoorbeeld een USB-stick of speciale 3D-muis voor CAD-projecten blijven gebruiken. Zolang de IT-admin dat toelaat via ZCentral Connect.

Samenwerken op één machine

Werken op afstand is vandaag belangrijk, maar de grootste troef van RGS (of Zcentral Remote Boost) is samenwerken. Je kan namelijk perfect met meerdere mensen inloggen op één workstation, waarbij één iemand de controle heeft en de rest volgt. Overname van controle kan elk moment worden geïnitieerd.

“Op deze manier kunnen mediabedrijven prima hun reportages of andere producties afwerken zonder dat ze fysiek in dezelfde kamer zitten”, zegt Slechten. “Enige vereiste is natuurlijk wel dat iedereen dezelfde monitor heeft met een correcte kleurkalibratie. Dikwijls wordt er dan een videocall georganiseerd tussen het team waarbij iedereen naar dezelfde ZCentral-sessie kijkt terwijl één iemand de controle heeft. Er is een perfecte synchronisatie over elk toestel zodat iedereen hetzelfde ziet en hoort.”

Zcentral Remote Boost

“Op die manier werkt de VRT vandaag vanop afstand om producties af te werken. Of een persoon zelf op een Mac-, Windows- of Linuxtoestel werkt, maakt daarbij niet uit. De codec en het bijhorende protocol zorgen voor de synchronisatie.”

Nicheoplossing

Moet iedereen nu ZCentral in huis halen en Citrix, VMware en consoorten buiten trappen? Voor high-end grafische toepassing zou HP niets liever willen vanuit een klant centrische visie, maar het blijft uiteraard wel een nicheoplossing. Het is belangrijk om te onthouden dat voor traditionele kantoorwerken hyperconvergence belangrijk blijft en dat andere virtualisatie-oplossingen meerdere gebruikers een virtueel deel van een server kunnen toekennen.

Bij HP ZCentral wordt één systeem integraal beschikbaar gesteld en werk je als enige persoon op die hardware.

Bij HP ZCentral wordt één systeem integraal beschikbaar gesteld en werk je als enige persoon op die hardware. Wie snel wat op Outlook wil opzoeken of wat in Word wil typen, moet naar andere oplossingen kijken en ZCentral-werktijd vrijmaken voor een ander. Daar tegenover staat wel een flink lagere kost. Een HP Z-workstation bevat automatisch een licentie voor ZCentral, maar ook andere workstation hardware via ZCentral sturen is goedkoper dan een Citrix- of VMware-licentie. Je hebt naast de workstation geen specifieke andere hardware nodig.

Met de evolutie van RGS naar ZCentral Remote Boost en de lancering van de ZCentral Connect-beheermodule trapt HP de turbo in. Zeker nu heel wat bedrijven worden verplicht om hun werknemers thuis te laten werken, is ZCentral relevanter dan ooit in bepaalde sectoren. Ook na de COVID-19-pandemie is de kans groot dat thuiswerken meer de norm wordt en de dagen op kantoor zullen verminderen.