Hoe Google Microsoft Office van de troon wil stoten

Productiviteitssoftware en Office zijn vandaag synoniemen. Daar wil Google verandering in brengen. Het bedrijf heeft een langetermijnplan in de steigers waarmee het Microsoft wil onttronen, en dat begint bij leerlingen in de lagere en middelbare school.

Wereldwijd telt Google 1,5 miljard actieve gebruikers voor zijn productiviteitssuite. Docs, Sheets en Slides zijn gekend en populair, al wordt Google er niet rijk van. Slechts 5 miljoen organisaties wereldwijd betalen de internetgigant ook effectief voor de tools. De rest gebruikt de software persoonlijk of in educatief verband. “We bereiken 90 miljoen studenten in scholen”, vertelt David Thacker, Vice President Product Management voor Google Apps en G Suite, aan Techzine.

Zieltjes winnen

Vragen we Thacker waarom ook scholen en studenten G Suite gratis krijgen, dan krijgen we eerst een geoefend antwoord over de visie van Google, hoe het bedrijf studenten en mensen in het algemeen wil helpen om hun leven eenvoudiger te maken, en over de missie van het bedrijf om technologie in educatie een boost te geven. Heel sympathiek allemaal, maar geen écht antwoord. Waarom spendeert een bedrijf als Google, gewaardeerd op bijna 925 miljard dollar op de beurs, een klein fortuin aan G Suite om het vervolgens weg te geven aan een hele doelgroep van potentieel betalende gebruikers?

De G Suite-strategie is erop gericht marktaandeel van Microsofts Office 365 af te pitsen.

“Wanneer de studenten hun opleiding afronden en gaan werken, dan willen ze de vertrouwde G Suite-toepassingen verder gebruiken in de werkplek”, bekent Thacker uiteindelijk. “Ze gebruiken Docs en Sheets in hun persoonlijke leven en op school. De kans is groot dat ze nooit een andere mailtoepassing buiten Gmail hebben vastgehad.”

‘Andere’ betekent in deze context ‘Outlook’. Thacker wil niet over de concurrentie praten, maar het is erg duidelijk dat de G Suite-strategie erop gericht is marktaandeel van Microsofts Office 365 af te pitsen.

Nieuwe standaardsuite

Vandaag hoef je geen cv in te sturen als daar niet op z’n minst een basiskennis van de Office-applicaties in staat. Wie destijds het schooltraject doorliep, schreef in Word en kreeg les in Excel. Door G Suite gratis aan te bieden aan onderwijsinstellingen, hoopt Thacker dat de toepassingen op termijn dezelfde status krijgen bij nieuwe werkkrachten. De eerste stap richting een concurrentiële positie tegenover Office is om werknemers te overtuigen dat ze G Suite verkiezen.

Dat volstaat natuurlijk niet. Om succesvol te zijn binnen een bedrijfscontext moet Google tonen dat G Suite even volwassen is als Microsoft. Het helpt om bovendien een uniek verhaal met enkele usp’s te kunnen vertellen. Wat dat betreft zet Google heel sterk in op eenvoud en de kracht van de cloud.

Samenwerking en eenvoud

“Vandaag zijn de meeste van onze betalende klanten kmo’s”, weet Thacker. “Voor hen is de eenvoud van belang. Ze kunnen G Suite zelf uitrollen. Ook de achterliggende prijsstrategie is duidelijk en transparant.” Google is van mening dat het zich op beide punten kan onderscheiden van zijn concurrent, maar ziet samenwerking als de grootste differentiator.

Google ziet zijn cloud first-aanpak zonder 'fysieke' applicaties als een groot voordeel.

“Onze tools zijn fantastisch voor samenwerking. Ze zitten bovendien barstensvol slimme functies. Dat G Suite helemaal webgebaseerd is, komt de veiligheid dan weer ten goede.” Thacker schildert het gebrek aan installeerbare applicaties af als een pluspunt. “Documenten staan niet meer vast op een laptop. Alles staat in de cloud. Zo wordt bovendien het risico op datalekken beperkt.”

Opgepast voor Fluid

De Google-topman gaat hier volgens ons voorbij aan de realiteit van Office 365 vandaag. Wie intekent op Microsofts Office-suite en best practices volgt, werkt via OneDrive, waardoor bestanden al niet meer lokaal staan. Bovendien heeft Microsoft best uitgewerkte webapplicaties, waarmee samenwerking ook mogelijk is.

Tot slot werkt het bedrijf uit Redmond aan het Fluid-raamwerk. Dat brengt samenwerking naar een niveau waar zelfs Google vandaag niet zit. Zo kan je bijvoorbeeld een enkele tabel uit een Excel-werkblad delen via mail met één collega en via Teams met een andere. Zij kunnen vervolgens rechtstreeks vanuit die applicatie in realtime aanpassingen doorvoeren, zonder dat ze Excel moeten openen.

Fluid brengt samenwerking naar een niveau waar zelfs Google vandaag niet zit.

Google zet de standaard wat samenwerking betreft met G Suite, maar Microsoft maakte een mooie inhaalbeweging. Thacker wil niet reageren op de bedreiging die Fluid vormt voor de voornaamste usp van zijn applicaties, maar geeft wel aan dat hij de concurrentie niet echt webgebaseerd vindt.

“Zolang er applicaties worden geïnstalleerd op een endpoint, blijven werknemers ze gebruiken en prevaleert de oude manier van werken”, denkt hij. “Wie kiest voor G Suite, kiest voor een moderne manier van werken waarbij samenwerking van het begin af aan is ingebouwd.” Hij ziet een overstap naar G Suite als deel van een cultuurwijziging.

G Suite in de enterprise

Diezelfde troeven volstaan volgens hem voor G Suite om vandaag al een impact te hebben in de enterprisemarkt. Wanneer we de VP erop wijzen dat Google nog niet meteen een vertrouwde naam is in enterpriseland, reageert hij geschoffeerd.

Op De Google Cloud Next-conferentie waar we samen aan tafel schuiven doet Google zijn uiterste best om zijn portfolio als enterprise-ready voor te stellen. Klanten zoals PwC Global komen vertellen waarom ze vandaag voor G Suite kiezen. Dergelijke namen zijn niet van de minste en illustreren dat G Suite inderdaad klaar is om in eerste klasse te spelen bij ’s werelds grootste organisaties, al betekent dat niet dat iedereen staat te springen om een vertrouwde naam als Microsoft de deur te wijzen.

Staat Google synoniem voor innovatie, dan kan je Microsoft gelijkstellen aan standvastigheid. Met Office weet je waaraan en waaraf. Legacy wordt ondersteund en er wordt volhard in pogingen om iets nieuws te lanceren, ook al is de start moeilijk. Kijk maar naar Teams, dat zich in korte tijd ontpopte tot één van de populairste samenwerkingstools ter wereld, met dank aan de enorme investeringen van Microsoft.

Onbetrouwbaar?

Google is in vergelijking wispelturig. Het Google-kerkhof van applicaties die het bedrijf beu raakte en afvoerde ligt intussen aardig vol. Consumententoepassingen zijn voornamelijk het doel, maar Hangouts kende intussen al verschillende incarnaties en Google Cloud Print, dat in educatieve en bedrijfscontext gebruikt wordt, werd nauwelijks enkele dagen na ons gesprek afgevoerd.

Het Google-kerkhof van applicaties ligt intussen aardig vol.

Google wil zieltjes voor zich winnen door hen van jongs af aan te verleiden met kwalitatieve gratis tools, maar het mes snijdt aan twee kanten. Een consument die Inbox, Hangouts voor consumenten, Google Trips en Allo zag verdwijnen, net als de Google Chromecast Audio, neemt ook die ervaringen mee naar zijn professionele leven.

Wanneer die persoon dan moet kiezen tussen het innovatieve G Suite of het iets oubolligere Office 365, valt er wel iets te zeggen voor standvastigheid. Die vrees is niet uit de lucht gegrepen. Ontwikkelaars van spellen kijken voor de Stadia-gamingservice de kat uit de boom, precies omdat niemand er echt zou van verschieten wanneer Google na drie jaar tegenvallende resultaten de stekker uit het project trekt.

Concurrentiestrijd

Dat G Suite de komende jaren alleen maar aan belang zal winnen, lijkt desalniettemin in de sterren geschreven. De strategie waarbij de werknemers van morgen opgevoed worden met Gmail, Docs en Sheets is doordacht. Google toont mensen in de praktijk wat de eigen productiviteitssuite allemaal in huis heeft.

In veel gevallen zal Office 365 overkomen als overkill. Microsoft zit van zijn kant echter niet stil. Het argument op basis van functionaliteit vinden we van Googles kant dan ook niet erg overtuigend. Google liet met G Suite weliswaar zien hoe belangrijk samenwerking is in een moderne context, maar de les is aangekomen bij Microsoft. De aanwezigheid van offline-applicaties afschilderen als een minpunt, vinden we dan ook een beetje vergezocht, zeker in een wereld waarin de hele workforce niet uit cloud-native millenials bestaat.

We leren vooral dat het Google menens is met G Suite, en dat het volop ten strijde trekt tegen ‘andere partijen’ en dus Microsoft. De strategie daarvoor is uitgedacht en heeft een grote kans op succes, al merken we hetzelfde op als bij Google in de cloudwereld. Het ontbreekt het bedrijf soms nog een beetje aan volwassenheid, niet zozeer in de producten zelf, maar in de omkadering.