Blockchain volgens AWS: experimenteren na de hype

Nu de hype wat is gaan liggen, is de tijd volgens AWS rijp om op een serene manier naar blockchaintechnologie en het nut daarvan voor bedrijven te kijken. Techzine sprak met de cloudspecialist om te ontdekken wat dat precies betekent.

Het afgelopen jaar lanceerde Amazon Web Services twee blockchain-oplossingen: de Quantum Ledger Database (QLDB), die blockchaintechnologie op een gecentraliseerde manier inzet, en een managed blockchaindienst voor traditionelere toepassingen op basis van Hyperledger en Ethereum. Volgens AWS is de hype rond blockchain gaan liggen, waardoor het moment is aangebroken om op een nuchtere manier naar de mogelijke toepassingen van de technologie te kijken.

“Ik verwacht zeker dat QLDB de komende jaren sterk aan populariteit gaat winnen”, vertelt Stephan Hadinger aan Techzine. Hij is Head of Technology bij de cloudspecialist in Frankrijk en is de aangewezen persoon om in meer detail te treden over de blockchain-ambities van AWS in onze contreien. “Blockchain wordt vaak geassocieerd met een gedistribueerd systeem”, beseft Hadinger, “maar dat is eigenlijk geen essentieel onderdeel van de technologie.”

Geen gepruts achteraf

Hadinger ziet blockchain in eerste instantie als een manier om een logboek veilig te bewaren, gevrijwaard van eventuele fraude achteraf. “Data die in de QLDB wordt toegevoegd, kan achteraf niet meer worden veranderd”, verduidelijkt hij. Dat komt omdat die gegevens volgens het principe van de blockchain worden opgeslagen. Dat wil zeggen dat ieder stuk data (of blok) een hash krijgt, berekend aan de hand van die data. Een nieuw stuk data wordt aan de database toegevoegd en krijgt opnieuw een hash, berekend op basis van de nieuwe data én de bestaande hash van het laatst toegevoegde blokje. Zo krijg je een ketting van onlosmakelijk met elkaar verbonden blokken: een blockchain.

Data die in de QLDB wordt toegevoegd, kan achteraf niet meer worden veranderd

Hashes zijn hexadecimale strings, gegenereerd door data zoals bijvoorbeeld logistieke informatie of boekhouddata. Verander je iets aan de originele data, dan verandert ook de hash. Wil je met andere woorden data van twee maanden geleden stiekem aanpassen, dan zal de bijhorende hash veranderen. Dat heeft dan weer gevolgen voor het daarna toegevoegde stukje data, aangezien de hash daarvan berekend werd met die van het aangepaste blokje. Zo verspreid één kleine aanpassing zich doorheen de hele ketting, en valt die uit elkaar. “De cryptografische techniek achter de blockchain is waterdicht, en kan zo bijvoorbeeld in een rechtszaak worden aangehaald”, weet Hadinger.

Maar een enkele speler

Voor bedrijven die hun eigen boekhouding, lijst van transacties of wat dan ook willen beveiligen tegen fraude, volstaat een centraal bijgehouden blockchain. Er is immers maar één partij in het spel, waardoor een gedistribueerd systeem weinig zin heeft. Dat betekent dat de blockchain niet gewapend is tegen fraude tijdens het invoeren van data, maar zodra gegevens in de QLDB-database zitten, kan niemand er nog mee prutsen.

QLDB is volgens AWS een uitstekende manier om data extra te beveiligen met de hulp van blockchaintechnologie, zonder dat daarbij vanzelfsprekendheden zoals SQL worden opgegeven.

“Het verschil met een klassieke centrale database is dat er altijd wel iemand de rechten heeft om ze aan te passen”, vertelt Hadinger nog. “QLDB mitigeert dat probleem.” AWS denkt dat de stap om in te tekenen op een centrale database beveiligd met blockchain klein is. “Bedrijven hebben al databases. De extra beveiliging is dan maar mooi meegenomen.” Zoals veel AWS-oplossingen is QLDB een managed product, wat wil zeggen dat klanten betalen voor de gebruikte opslagcapaciteit en de transacties op basis van het reële verbruik.

Blockchain voor meerdere deelnemers

AWS heeft ook een traditioneler blockchain-aanbod in zijn portfolio. Via Managed Blockchain biedt de cloudprovider klanten toegang tot Hyperledger- en Ethereum-blockchains. “We ondersteunen beide opensource-protocollen”, verduidelijkt Hadinger, “aangezien ze een iets andere toepassing hebben.”

Hyperledger is interessanter voor toepassingen met een beperkt aantal deelnemers. Denk daarbij bijvoorbeeld aan verschillende banken die een systeem voor onderlinge transacties willen uitwerken. IBM boekte al wat commercieel succes met een op Hyperledger gebaseerde blockchain die precies dat doet. Ethereum is dan weer interessanter voor bredere toepassingen, bijvoorbeeld met applicaties die naar het grote publiek gericht zijn.

Opensource met management

Hadinger benadrukt dat de toegevoegde waarde van AWS uit het management bestaat en de cloudspecialist dus netjes met de handen van de protocollen zelf afblijft. Die zijn op en top opensource en dus cloud-agnostisch. Het is perfect mogelijk om een Hyperledger-netwerk op te zetten waarbij één partij kiest om een node op te zetten met de hulp van AWS, een andere het heft zelf in handen neemt op Azure en een derde deelneemt aan het netwerk via een node die on-premises draait.

Hyperledger en Ethereum zijn op en top opensource

AWS speelt bijgevolg verre van alleen in dit veld. Microsoft heeft bijvoorbeeld Azure Blockchain Service (nog in preview), IBM experimenteert al een hele tijd met Hyperledger en zelfs Oracle is al op de kar gesprongen. Een publiek gedeelde blockchain is complexer om op te zetten, waardoor Hadinger in eerste instantie vooral hoge verwachtingen heeft van QLDB. Dat aanbod is bovendien van de hand van AWS en zo unieker in de markt. Daar staat tegenover dat QLDB niet honderd procent waterdicht is, zoals een echte publieke blockchain met meerdere deelnemers. We haalden al aan dat de centrale database niet op een consensusmodel gebaseerd is, en fraude op het moment van de invoer van de data zo wel degelijk mogelijk blijft.

Toekomst

“Ik weet niet wat de toekomst brengt, maar ik denk dat heel wat bedrijven de komende jaren de voordelen van blockchain zullen onderzoeken”, besluit Hadinger. QLDB mag omwille van de niet-gedistribueerde insteek dan een light-versie zijn, dat ziet hij net als troef omwille van de lagere instapdrempel.

Wil je meer weten over hoe blockchaintechnologie precies werkt en wat er mogelijk is, dan kan je terecht bij een uitgebreid stuk dat we vorig jaar reeds schreven, maar nog steeds actueel is: Waarom je ook in 2019 nog moet wakker liggen van blockchain