Van NASA naar VRT: hoe HP het mogelijk maakt om thuis te werken

De programma’s die je vandaag tijdens de COVID-19-pandemie op tv ziet verschijnen, zijn het resultaat van een samenwerking tussen HP en NASA. Huh? Een innovatie tussen beide partijen zorgt ervoor dat de productieploeg van de VRT vandaag van thuis uit alle media kan afwerken.

Aan de basis van heel wat videoproducties bij VRT zit RGS, ofwel Remote Graphics Software. Wat dat is, kan je hier in detail lezen. Kort samengevat is het een unieke codec, een protocol dat sinds 2003 beschikbaar is en een workstation (HP of ander merk) virtualiseert. Zo kan je via een thin client op kantoor, thuis of onderweg op een laptop altijd beroep doen op de rekenkracht van een workstation met minimale latency.

Samen met NASA

De basis van RGS zit in een samenwerking met NASA. De Spirit Rover marslandermissie stuurde op 3 januari 2004 enkele uren na zijn landing al zwart-witfoto’s door van de oppervlakte van Mars. Later zouden nog talrijke kleurenbeelden volgen om wetenschappers genoeg materie te geven voor onderzoek. NASA gebruikt voor deze beelden het LOCO-I algoritme (LOw COmplexity LOssless COmpression for Images) dat werd ontwikkeld in samenwerking met HP Labs.

nasa spirit rover

RGS is vorig jaar geëvolueerd in ZCentral Remote Boost en is een specifieke oplossing, die in heel wat niche-sectoren al jaren wordt omarmd. De focus ligt op grafisch intensieve applicaties zoals videobewerking, renderen van complexe 3D-modellen, datagevoelige visualisaties of financiële marktweergaven.

Verplicht thuiswerken

Sinds midden maart heerst er een zogenaamde lockdown-light in België door het coronavirus en laten heel wat bedrijven hun werknemers van thuis uit werken. Heel wat zaken konden naadloos worden vervangen door chat, mail en (video)calls, maar wat betreft videomontage is dat minder evident. Ook niet op VRT.

De montageruimte met bijhorende gekalibreerde broadcast referentie-monitoren en uitstekende beluisteringsmogelijkheden kan je niet zomaar naar een andere locatie verhuizen. Verder worden de 35 machines door heel wat meer personen gedeeld omdat er geen vaste ploeg is die deze cellen fulltime gebruikt. Normaal zit een journalist/regisseur samen met de videomonteur in zo’n uitgeruste montagecel, maar dat was door de coronamaatregelen niet meer mogelijk. Op twee dagen tijd, doorheen het weekend, heeft de technische ploeg van de VRT de systemen via RGS beschikbaar gemaakt voor thuiswerk om een naadloze overdracht te garanderen.

Op twee dagen tijd, doorheen het weekend, heeft de technische ploeg van de VRT de systemen via RGS beschikbaar gemaakt voor thuiswerk.

“Alle hardware is in de montageruimtes blijven staan. We hebben op elk toestel de RGS-software geïnstalleerd. Omdat het bijna allemaal HP Z-workstations waren, konden we de software kosteloos in gebruik nemen”, zegt Jonas Rymenants, Systeemingenieur Videoproductie bij VRT. “Eén toestel was een Windows-zelfbouwpc die we van een aparte, betalende licentie hebben voorzien. Ook dat verliep vlekkeloos.”

Klassieke monitor of laptopscherm

Voor de plotse omschakeling had VRT twee jaar geleden al eens een test gedaan rond VDI. HP kwam daar toen het beste uit met de RGS-oplossing, mede omdat VRT al Z-workstations in gebruik had.

“Er zijn altijd een paar gebruikers fan geweest, maar er was nooit echt een draagvlak om het verder uit te rollen naar de andere machines”, zegt Rymenants. “Nu met de coronacrisis is dat helemaal veranderd. Opvallend is dat de meeste gebruikers positief reageren.”

Zcentral Remote Boost
Dankzij ZCentral Remote Boost kunnen workstations op kantoor blijven draaien terwijl je via VDI de controle kan overnemen.

“In mei wordt nog zoveel mogelijk van thuis uit gewerkt, maar zelfs wanneer alles terug normaal wordt, ben ik er zeker van dat er een optie komt om thuis te werken voor de videomonteurs. Zoiets was vroeger ondenkbaar omdat de technologie niet of beperkt werd omarmd. Het is echt een verademing nu de monteurs deze manier van werken ontdekt hebben.”

Het enige waar het montagepersoneel op heeft moeten inboeten, is de manier waarop ze hun montages kunnen afwerken qua beeld en geluid. In een gewone montage-omgeving gebeurt dit met specifieke hardware. Omdat ze thuis geen professioneel gekalibreerde toestellen hebben zoals in de montageruimte, moeten ze dat nu doen op een klassieke monitor of laptopscherm.

Het enige waar het montagepersoneel op heeft moeten inboeten, is de manier waarop ze hun montages kunnen afwerken qua beeld en geluid.

Dat gebeurt vandaag meestal op een Full HD-scherm en niet de traditionele 4K-schermresolutie. Volgens Rymenants is dat een bewuste keuze om op de internetverbinding thuis genoeg overschot te houden voor de rest van het huishouden.

Nieuwe manier van werken

Om het allemaal tastbaar te maken: de producties van onder andere Iedereen Beroemd, Thuis en de reportages van Het Journaal en VRTNWS worden nu via RGS thuis gemonteerd en afgewerkt. “Journalisten die niet over een VPN beschikken om met RGS te collaboreren, gebruiken Microsoft Teams om het scherm over te nemen om het montagewerk te kunnen volgen. Dat is niet ideaal, omdat de perfecte synchronisatie tussen beeld en geluid met RGS niet gebeurt in Teams. We proberen nog zoveel mogelijk mensen te voorzien van RGS.” , zegt Rymenants.

Sommige monteurs en regisseurs gaven na twee weken remote werken al aan dat men eigenlijk altijd op deze manier wil samenwerken.

“Wie op RGS zit, is enthousiast. Sommige monteurs en regisseurs gaven na twee weken remote werken al aan dat men eigenlijk altijd op deze manier wil samenwerken. Zo hoef je niet langer met meerdere mensen naar één scherm te kijken in de montageruimte en kan iedereen in zijn thuisomgeving blijven werken.”

De VRT werkt vandaag nog op RGS 7.5.1 omdat het die versie in gebruik heeft genomen tijdens de eerste installatie op enkele workstations twee jaar geleden. Vandaag draaien alle 35 workstations op dezelfde RGS-versie. Het is de bedoeling om in de nabije toekomst een upgrade door te voeren naar HP ZCentral Remote Boost, de nieuwste versie van RGS.

“Idealiter hadden we dit nu gedaan met al onze 35 workstations, maar omdat we maar twee dagen hadden om alles klaar te zetten, hebben we ervoor gekozen om op RGS 7.5.1 te blijven. Of we HP ZCentral Connect in gebruik gaan nemen, weten we nog niet. Vandaag staan alle workstations nog onder de bureaus en beheren we die zo. Technisch is het voor onze montagecellen nog niet mogelijk deze gezamenlijk in een rack te installeren om centraal te beheren. We bekijken wel om zulke setup te voorzien voor redacteurs en journalisten, specifiek voor videomontage en grafische software.”

Iedereen wil experimenteren

Het experiment van de 35 workstations in de montageruimtes binnen de VRT heeft heel wat collega’s wakker gemaakt. Zo zouden volgens Rymenants computers van grafische designers ook RGS gebruiken en hebben sommige collega’s bij verschillende radiodiensten ook al audiosoftware overgenomen. Ook mensen in de tv-studio’s beginnen meer en meer te experimenteren met de mogelijkheden van RGS. 

Het heeft geleid tot een stabiele werkomgeving gedurende de corona-periode.

Voorlopig wordt alles gefragmenteerd uitgerold, omdat iedereen moet roeien met de riemen die ze hebben. Van zodra de huidige lockdown-regels worden versoepeld, is de kans groot dat de technische specialisten binnen de VRT RGS verder zullen evalueren om te zien waar het allemaal nog kan worden uitgerold om thuiswerk waar nodig te faciliteren. “Zulke ingrijpende maatregelen op de manier van werken van onze gebruikers was enkel mogelijk door nauw samen te werken met de diverse technologie-teams van VRT en de goede samenwerking met de eindgebruikers. Het heeft geleid tot een stabiele werkomgeving gedurende de corona-periode”,  besluit Rymenants.