Waarom supercomputer-specialist Cray voor 1,3 miljard dollar aan HPE verkoopt

Afgelopen mei raakte bekend dat HPE supercomputer-specialist Cray overneemt voor 1,3 miljard dollar. Voor HPE een duidelijke zet om zijn positie in high-performance computing (HPC) te versterken, maar de motivatie van Cray om te verkopen was tot nu toe minder duidelijk. 

De overname komt immers op een moment dat Cray sterker staat dan ooit tevoren. “Ze winnen links en rechts. Het is echt een hoogtepunt”, zegt Earl Joseph, analist bij Hyperion Research, tegen Business Insider.

Business Insider publiceerde deze week een profiel van Cray-CEO Peter Ungaro en zoomde in op de vraag waarom nu het moment was om het bedrijf te verkopen. Volgens Ungaro zat Cray “op een heel goed pad”, maar werd het duidelijk voor hem dat een samensmelting met HPE “een krachtig partnerschap zou kunnen zijn”.

Exascale

Alleen al in de eerste helft van dit jaar raakte bekend dat Cray in opdracht van het Amerikaanse Department of Energy maar liefst drie exascale-supercomputers zal bouwen: Aurora, Frontier en El Capitan. De contracten zijn samen opgeteld zo’n 1,5 miljard dollar waard.

Cray staat vooral sterk in supercomputing-projecten voor overheden en de publieke sector. Zo’n 80 procent van de omzet van het bedrijf is afkomstig uit overheidscontracten. In 2018 boekte de HPC-specialist een jaaromzet van 456 miljoen dollar, met een netto-verlies van 72 miljoen dollar.

 

El Capitan supercomputer hpc
Wanneer El Capitan in 2023 online gaat, zal Cray reeds opereren onder de vleugels van HPE.

Klein maar krachtig

Hoewel Cray zeker in de positie is om nog meer grote deals naar zich toe te trekken, kan dat in de toekomst uitdagender worden. De kosten voor het bouwen van een supercomputer nemen namelijk toe onder invloed van de race naar exascale. Het loont daarom voor het bedrijf om zich bij een groter concern als HPE aan te sluiten en van het schaalvoordeel te profiteren.

Cray is volgens Hyperion Research vandaag pas de zevende grootste speler in de HPC-markt, met een marktaandeel van 2,3 procent. HPE is marktleider met 34,8 procent, gevolgd door Dell (20,8 procent) en IBM (7,1 procent). De totale HPC-servermarkt was vorig jaar net geen 14 miljard dollar waard.

 

Om te kunnen blijven concurreren, moet Cray op zoek naar schaalvoordeel.

 

Win-win

Volgens Antonio Neri, CEO van HPE, is de overname dan ook een win-winsituatie voor beide bedrijven. HPE realiseert vandaag slechts een derde van zijn HPC-omzet uit overheidscontracten en zal met Cray bovendien heel wat technische expertise in huis halen.

Daarnaast kan het volgens analisten ook het cloudinfrastructuuraanbod van HPE ten goede komen, zodat het bedrijf steviger in zijn schoenen staat tegen de dominante spelers op deze markt (Amazon Web Services, Microsoft Azure en Google Cloud Platform).

Cray zal van zijn kant kunnen genieten van het schaalvoordeel dat de aansluiting bij een groter concern met zich meebrengt. Zo zal het bedrijf ook in de toekomst op het scherpst van de snee kunnen blijven meespelen in de markt van supercomputing.

 

HPC vendor system share top 500
Verdeling aantal Top 500-systemen per leverancier (juni 2019)

In de Top 500-lijst van krachtigste HPC-systemen domineert Lenovo met 34,6 procent, gevolgd door Inspur (14,4 procent), Sugon (12,6 procent), HPE (8 procent) en Cray (7,8 procent). Wanneer Cray en HPE hun krachten bundelen, worden ze volgens de huidige rangschikking ineens de tweede grootste naam in de Top 500.

Gerelateerd: HPE werkt aan tweede supercomputer die in 2020 naar ISS vertrekt