Parallels RAS eerste indruk: waardig alternatief voor de grote virtualisatiespelers

Techzine gaat aan de slag met de nieuwste versie van de Remote Application Server van Parallels, RAS voor de vrienden. De oplossing heeft de functionaliteit aan boord om de concurrentie aan te gaan met Citrix en VMware, maar mist visuele afwerking en integratiemogelijkheden.

Parallels RAS heeft als ambitie om zowel virtuele desktops als remote applicaties op een gebruiksvriendelijke en scherp geprijsde manier aan te bieden. Parallels RAS wil met andere woorden de computer uit je computer halen en zowel desktop als applicaties aanbieden via een centrale server.

Parallels is niet alleen in die markt. Om de concurrentie aan te gaan, hoort die scherpe prijs daarom een eerste grote troef te zijn, al is het lastig om één op één te vergelijken met concurrenten. Net als Citrix en VMware biedt Parallels de optie om een gepersonaliseerde offerte aan te vragen, waar de prijs afhankelijk is van je concrete situatie. Wat we wel kunnen vertellen, is dat de adviesprijs voor een abonnement van één jaar voor 15 gebruikers 99,99 euro per gebruiker of 1.499,85 euro in totaal kost.

Apps in de browser

Voor dat geld krijg je toegang tot een dienst waarmee medewerkers van overal en vanaf elk toestel toegang krijgen tot de applicaties die ze nodig hebben. Wij gingen aan de slag met Parallels RAS 16.5 build 20739 voor een eerste indruk. De eenvoudigste manier om RAS te benaderen is via een webbrowser. In principe heb je zelfs niets meer nodig dan dat: zowel de virtuele desktop als individuele applicaties werken in een webbrowser met dank aan HTML5.

 

Alle applicaties kunnen via HTML5 in de browser draaien, van Office over software uit de Adobe-suite, tot deze Corel Wordperfect X9.

Dat betekent concreet dat we kunnen aanmelden in een Windows 10-desktopomgeving, maar ook dat we applicaties als Microsoft Word of Excel vanuit de browser kunnen openen. De apps en de desktop zijn aan elkaar gelinkt. Zo kan je rechtstreeks vanuit Word verder werken aan een recent geopend bestand, dat je laatst via de VDI gebruikte.

Overal Office

De flexibiliteit betekent dat je programma’s en bestanden werkelijk vanop ieder toestel kan gebruiken. Het besturingssysteem speelt daarbij geen rol. Parallels faciliteert dat verder door mobiele applicaties voor iOS en Android te voorzien. Zo kan je aan de slag in de desktopversie van Microsoft Word op je iPad van Apple. De mobiele ervaring is best doordacht. Je kan eenvoudig wisselen tussen geopende applicaties en een virtueel toetsenbord is altijd bij de hand, maar zit nooit in de weg.

 

Je kan aan de volledige versie van al je remote applicaties via zowat eender welk toestel, al bepaalt de schermgrootte natuurlijk hoe handig die toegang echt is.

Op kleinere schermen, zoals smartphones, is de functionaliteit natuurlijk nooit echt praktisch. Het is één zaak om een zware Excel-spreadsheet in een volwaardige versie van Excel op je telefoon te openen op de trein, maar een hele andere om ook comfortabel te werken op een 6 inchscherm. Daar kan Parallels weinig aan veranderen. Dat je alle bestanden in alle applicaties te allen tijde kan openen, schenkt natuurlijk wel gemoedsrust voor wie snel iets wil nakijken of snel een kleine aanpassing wil doorvoeren.

Integratie met de client

In de praktijk zal je RAS vermoedelijk vooral vanuit een desktopomgeving benaderen. In dat geval loont het absoluut de moeite om de Parallels Client te installeren. Die is zoals gezegd niet noodzakelijk, maar tilt de ervaring wel naar een hoger niveau.

Open je een applicatie, dan zal de client die laden in een venster dat nauwelijks te onderscheiden is van een lokale versie van dat programma. Het verschijnt in de taakbalk met het vertrouwde programma-icoon, dat voorzien is van een klein Paralles-logo om aan te geven dat het wel degelijk om een remote applicatie gaat. Je kan de vensters vlot verschuiven, vergroten en verkleinen. Tijdens onze test werkten alle applicaties responsief, al blijft beperkte lag niet uit vergeleken met echt lokale kopieën van software.

Lokaal printen

Een remote applicatie geladen via de client verschilt in gebruik nauwelijks van een lokale applicatie. Op een beetje latency na is het grootste verschil het icoontje in de taakbalk.

De integratie met het gast-OS is één van de sterktes van Parallels RAS, en dan vooral de verregaande synergie met zowel de bestanden als de randapparatuur gekoppeld aan de client van waarop je werkt. Open je software via RAS op een computer waar een printer aan is gekoppeld? Dan kan je probleemloos vanuit de remote applicatie printen op de lokale printer.

Ook de lokale bestandsstructuur is meteen beschikbaar. RAS zal drives gekoppeld aan de client automatisch aan Netwerklocaties toevoegen, zodat ze toegankelijk zijn vanuit de gevirtualiseerde omgeving. Denk daarbij niet enkel aan de interne schijven, maar ook eventuele netwerkdrives die je zelf al mapte op de client. Dat betekent dat het erg eenvoudig is om bestanden die je met een remote applicatie aanmaakte lokaal te bewaren. Via de VDI is ook files uitwisselen tussen client en gevirtualiseerde omgeving een vlotte ervaring.

Instellingen

Je kan ook de Parallels Client zelf openen om van daaruit verbindingen toe te voegen en instellingen aan te passen. In dagelijks gebruik tijdens onze demo lieten we die client veelal links liggen. Waar RAS functioneel te gebruiken valt door iemand zonder enige achtergrondkennis, is het dashboard van de client zelf bedoeld voor een administrator die doelgericht specifieke instellingen wil aanpassen.

 

De integratie met het gast-OS is één van de sterktes van Parallels RAS.

 

De mogelijkheden zijn legio. Je kan open sessies analyseren, latency en bandbreedte nakijken, refresh rate van de connecties aanpassen, encryptie inschakelen… Iemand met IT-ervaring vindt hier direct zijn weg, een doorsnee gebruiker blijft er best af. Als administrator heb je natuurlijk een aanzienlijk uitgebreidere console ter beschikking, maar die valt buiten deze eerste indruk.

Kan mooier

Wij vonden het zelf de aangenaamste ervaring om applicaties te selecteren vanuit de browser en ze vervolgens te initialiseren met de hulp van de client. Er is absoluut niets mis met het overzichtelijke Parallels RAS-dashboard, maar een wowgevoel krijgen we er toch ook niet van. Alles oogt wel heel erg zakelijk, wat we in deze als een eufemisme gebruiken. Moet het meer zijn? Functioneel niet echt, maar het mag wel. Zo vinden we Citrix Workspace of VMware Workplace One er persoonlijk toch een stuk moderner uitzien als het op de presentatie van beschikbare applicaties aankomt.

 

Er is niets mis met het applicatieportaal van Parallels RAS, maar echt verwelkomend noemen we het toch ook niet.

Vanuit het perspectief van een gebruiker biedt Parallels RAS wel alles wat je nodig hebt, en dat op een gebruiksvriendelijke en uitstekend geïntegreerde manier. Het kleinere Parallels bindt hier de strijd aan met enkele titanen, die al lange tijd uitgebreide oplossingen aanbieden. De inzending van het bedrijf is absoluut capabel en kan volgens onze eerste impressie volgen als het op alle belangrijke functies aankomt.

Moeilijke markt

Daar staat tegenover dat giganten VMware en Citrix op een bredere gebruikersbasis en krachtigere partnerintegratie kunnen rekenen. Denk daarbij aan beveiliging en analyse waarmee verdacht gedrag wordt opgespoord, of onmiddellijke integratie met partijen als Salesforce. Dergelijke functionaliteit is natuurlijk niet voor iedereen noodzakelijk. Combineer dat met Parallels’ sterke focus op prijs en we zien RAS vooral als interessante uitdager in het segment van de middelgrote onderneming.

Onze testperiode leert ons vooral dat de nieuwste Parallels RAS zeker niet mag ontbreken in de vergelijking voor wie op zoek is naar een partner voor de uitrol van VDI en remote applicaties. Of deze oplossing dan perfect is voor jou, zal van meer afhangen dan het prijskaartje alleen.