3D-printing vindt tweede adem na einde hype

Nu de hype rond 3D-printing is gaan liggen, wint de technologie in hoog tempo aan substantieel belang. Snellere printers die met nieuwe materialen overweg kunnen, helpen mee industrie en logistiek te transformeren.

De groei van de 3D-printermarkt wakkert opnieuw aan. Dat besluit Deloitte in zijn voorspellingsrapport voor 2019. Na een initiële hype is de technologie nu aan een opmars bezig in de zakelijke sector. 3D-printing als concept werd bekend bij de grote massa omwille van de toegankelijke consumentenprinters. Die toestellen, die doorgaans met ABS- of PLA-plastic werken, zijn ook vandaag nog ideaal voor hobbyprojecten, maar bieden weinig meerwaarde in een zakelijke context. Op sommige gevallen van prototyping na, leveren ze geen bruikbare resultaten af.

Enterprise-niveau

Minder in het publieke oog werkten bedrijven aan meer bruikbare toepassingen. Zo sprong HP vrij snel op de 3D-printertrein omdat het begreep dat zijn ervaring uit de klassieke printerwereld ook van toepassing is wanneer er een derde dimensie wordt toegevoegd. De groei van 3D-printers in de enterprise-markt is nu aan een stevige versnelling toe. Deloitte spreekt van een jaarlijkse groei van 12,6 procent, meer dan een verdubbeling tegenover de 5,1 procent in 2016. Volgend jaar moet de totale markt zo’n 3,1 miljard dollar waard zijn.

 

Volgend jaar moet de totale markt zo’n 3,1 miljard dollar waard zijn.

 

De grootste katalysator voor de groei is volgens het rapport de opkomst van metaalprinters. Plastic was (en is nog steeds) de belangrijkste grondstof voor 3D-printers, maar het nut ervan is beperkt. Metaalprinters leveren veel nuttigere resultaten af, die daadwerkelijk in eindproducten kunnen worden geïntegreerd. Tusen 2017 en 2018 viel het aandeel van plastic in de industrie van 88 naar 65 procent, terwijl het belang van metaal klom van 28 naar 36 procent. Binnen één tot twee jaar is de kans groot dat metaal zich ontpopt tot de belangrijkste grondstof voor 3D-printing.

Sneller en groter

Ook snelheid is een belangrijke factor. De 3D-printhype startte rond 2014. Hoewel een rechtstreekse vergelijking moeilijk is, durft Deloitte toch stellen dat de gemiddelde printsnelheid van toestellen de afgelopen vijf jaar ongeveer is verdubbeld. Hetzelfde geldt voor het printvolume. Een metaalprinter die enkele jaren geleden 10 cm x 10 cm x 10 cm kon printen, was een high-end exemplaar. Vandaag is een volume van 30 cm x 30 cm x 30 cm geen uitzondering. Printers die objecten kunnen afdrukken die verschillende meters tellen, worden momenteel ontwikkeld in labo’s.

 

HP is al geruime tijd bezig met de ontwikkeling van professionele 3D-printers, die onder andere ingezet kunnen worden voor de bouw van ortheses.

In theorie is er een toekomst mogelijk waarin 3D-printing alle andere vormen van fabricage vervangt. In een dergelijk scenario zouden traditionele fabrieken en magazijnen plaats maken voor gedistribueerde printing-centra, die alleen maar worden gevoed met grondstoffen. Dat zou de logistieke ketting drastisch vereenvoudigen. Hoewel sommigen binnen de 3D-printingindustrie die toekomst verwachten, denkt Deloitte niet dat het zo ver zal komen.

Een gemengde toekomst

Alle bestaande fabricagetechnieken hebben hun plaats, klinkt de redenering. Een eerste methode maakt gebruik van de exacte hoeveelheid benodigde grondstof en geeft ze vorm via mallen. Dat is erg snel en ideaal voor de volumeproductie van goederen. Voor complexere stukken is het omgekeerde van 3D-printing vandaag de norm: een grote hoeveelheid materiaal wordt verkleind naar de benodigde vorm. Dat duurt langer dan werken met mallen en is ook duurder, maar is voor bepaalde componenten het aangewezen plan van aanpak, zeker als werken met een mal geen optie is.


Lees dit: Bosch investeert in Ultimaker 3 Extended 3D-printers


3D-printing is voorlopig veruit de duurste en traagste manier van werken. De techniek maakt echter de creatie van heel complexe objecten mogelijk. Het rapport ziet een toekomst waarin de drie technieken naast elkaar worden gebruikt, elk in scenario’s die het relevantst zijn. Dat zal de industrie en de logistiek erachter hoegenaamd niet eenvoudiger maken, maar lijkt onvermijdelijk.

In het oog houden

Voorlopig is het vooral belangrijk om te kijken naar de voor- en nadelen van 3D-printing, en te analyseren in welke mate die binnen je businessprocessen passen. Vandaag zijn er al heel wat redenen om de techniek te omarmen, vooral bij de productie van complexe of unieke componenten, of natuurlijk prototyping. Het belang en het gemak van de fabricagetechniek zal in de toekomst verder alleen maar groeien, dus je doet er goed aan de technologie in het oog te houden.

Gerelateerd: HP topman: ‘Optimaliseer de supply chain met 3D-printing’