Waarom het (geen) steek houdt om AWS af te stoten van Amazon

Amazon Web Services zou als zelfstandig bedrijf 600 miljard dollar waard kunnen zijn. Marketinggoeroe en professor Scott Galloway voorspelt dat de e-commercereus zijn cloudtak binnen dit en twee jaar in een apart bedrijf onderbrengt. Waarom houdt het steek voor Amazon om AWS af te stoten en waarom niet?

Galloway is een gerenommeerd professor aan de NYU Stern School of Business en voorspelde eerder al correct Amazons overname van supermarktketen Whole Foods. Zijn uitspraken en voorspellingen leggen dus wel wat gewicht in de schaal. Bovendien kan hij op bijval rekenen van verschillende experts die de activiteiten van de e-commercereus nauwgezet volgen. Alleen is niet iedereen het eens over de timing die Galloway vooropstelt.

Hoewel AWS vandaag zonder problemen als bedrijf op zichzelf kan staan, is er geen onmiddellijk aanleiding voor Amazon om dat te doen, zeker niet binnen dit en twee jaar. “Ik zal nooit nooit zeggen. Maar we hebben geen plannen aan de horizon om AWS af te stoten”, zei Andy Jassy, CEO van AWS, recent nog in een interview met CNBC. “We zien simpelweg geen grote reden om het te doen.”

Hebzucht en angst

Galloway van zijn kant, ziet twee voorname redenen voor een afsplitsing: hebzucht en angst. Amazon kan volgens hem potentieel honderden miljoenen dollars extra waarde genereren door AWS in een apart cloudbedrijf onder te brengen. AWS zou een van de tien meest waardevolle bedrijven ter wereld kunnen zijn, met een waardering van 600 miljard dollar of meer. Tegelijk kan Amazon rekenen op steeds meer kritiek en toenemende druk van regulatoren en beleidsmakers vanwege zijn dominante marktpositie. Een spin-off van AWS zou die zorgen kunnen bedaren.

Bovendien is cloudcomputing vandaag één van de meest succesvolle domeinen in technologie, maar is het onmogelijk om er als investeerder gericht in te investeren. De drie grootste spelers in de cloud – AWS, Azure en Google Cloud – zijn alledrie onderdeel van grotere bedrijven. Een zelfstandige AWS-onderneming geeft investeerders de kans om in een puur cloudbedrijf te investeren, dat bovendien de dominante speler is in de markt.

Belangenvermenging

Experts merken op dat AWS vandaag business misloopt door de relatie met het moederbedrijf. Microsoft en Google hebben retailconcurrenten van Amazon al voor zich kunnen winnen door de kaart van potentiële belangenvermenging uit te spelen. Amazon zou andere e-commercespelers in zijn cloud immers kunnen benadelen. Walmart, dat zelf in de Azure-cloud werkt, waarschuwde zijn leveranciers al om geen gebruik te maken van AWS als ze nog willen blijven zakendoen met de supermarktketen.

Ook Microsoft en Google hebben evenwel hun eigen potentieel op belangenvermening, aangezien de clouddiensten deel uitmaken van een groter geheel. Een zelfstandig AWS zou dus als volkomen neutrale partij kunnen optreden en zo extra groei genereren.

Geen aanleiding

Andere analisten denken dan weer dat het te vroeg is voor een spin-off en voorspellen dat het nog minstens drie tot vijf jaar zal duren.

Tom Forte, een financieel analist van D.A. Davidson, verwacht dat een afsplitsing pas zal gebeuren wanneer Amazons winstgevende marktplaats ruim driekwart van de retailverkoop uitmaakt, zo zegt hij tegen Business Insider. Vandaag is dat nog maar zo’n 53 procent.

Forte is bovendien van mening dat er geen katalysator is om zo’n drastische stap te motiveren. Doorgaans besluiten bedrijven om bepaalde onderdelen af te stoten, omdat ze daartoe onder druk worden gezet door aandeelhouders. Die zijn soms van mening dat er verborgen parels in het bedrijf zitten die de markt niet ziet en waarvan het volledige potentieel pas kan worden gerealiseerd als ze in een apart bedrijf worden ondergebracht. Amazon communiceert evenwel heel transparant over de evolutie van zijn verschillende bedrijfstakken, waaronder AWS, waardoor investeerders een heel goed beeld hebben van de groei van de cloudtak.

Theoretisch nadeel

Analisten in het kamp van Forte zijn bovendien van mening dat het argument dat Amazon de business van AWS benadeelt, eerder theoretisch van aard is. Ze stellen dat Amazon er een punt van heeft gemaakt om de scheiding tussen zijn retail- en cloudbusiness te bewaren, om concurrerende bedrijven gerust te stellen. Zo kan AWS Netflix tot zijn klanten rekenen, hoewel de dienst trechtstreeks met Amazon Prime Video concurreert.

Ook Galloways argument van regelgevende druk wordt door sommige experts genuanceerd. Amazon is nog altijd maar een fractie van de grootte van Walmart en domineert geen specifiek retailsegment, wegt Anthony Chukumba, financieel analist bij Loop Capital Markets tegen Business Insider. Zelfs als dat zo zou zijn, maakt de regulator zich volgens Chukumba pas worgen over antitrustproblemen wanneer een dominante speler dreigt de prijzen voor consumenten te verhogen. Amazon staat er net om bekend de prijzen almaar te verlagen en zo concurrenten te dwingen hetzelfde te doen.

Symbiose

Tot slot zijn veel analisten het erover eens dat Amazon en AWS vandaag nog profiteren van hun onderlinge banden. Amazon is de grootste klant van AWS, draagt bij aan de schaal van de clouddienst en vraagt regelmatig om nieuwe functionaliteit en verbeteringen die uiteindelijk alle AWS-klanten ten goede komen. Omgekeerd profiteert Amazon ook van AWS-innovatie die voor andere klanten wordt ontwikkeld. Die symbiotische relatie zou veel minder sterk zijn als AWS wordt afgesplitst.

Over één ding zijn alle experts het evenwel eens: Amazon zou op elk moment gedwongen kunnen worden tot een spin-off als gevolg van nieuwe omstandigheden. De grootste potentiële drijfveer voor een afsplitsing, zou een aanzienlijke en aanhoudende koersdaling zijn. Volgens Galloway is dat niet eens zo ver gezocht. Het aandeel van Amazon kent traditioneel flinke schommelingen. In de afgelopen drie maanden daalde het aandeel met meer dan 30 procent.

Gerelateerd: AWS groeit hard, maar Microsoft Azure en Google Cloud groeien harder