Datacenters en neurale netwerken: waarom Intel plots zelf grafische kaarten ontwikkelt

Kan Intel het nog?

Het is duidelijk waarom Intel de concurrentie wil aangaan met de grafische kaarten van Nvidia en AMD. De vraag blijft echter of Intel de uitdaging aan kan. Op papier in ieder geval wel. Het R&D-budget van de multinational is gigantisch, en los daarvan heeft Intel de meest geavanceerde chipbakkerijen ter wereld in handen. De knowhow binnen Intel is enorm en met de transfer van Koduri staat de juiste speler op de juiste positie. En toch…

Intel is dezer dagen een notoir log bedrijf, dat zich heel langzaam ziet ingehaald worden door de toekomst en bovendien de focus lijkt te missen om zichzelf te transformeren. Eveneens op papier was er immers geen goede reden waarom Intel de mobiele trein zou missen. Ondanks het immense budget bleek het geweld van team ARM echter te groot. Dat David versus Goliath-verhaal is niemand vergeten. Het illustreerde dat Intel niet incontournable is. Ook zonder Intel beweegt de techwereld voorwaarts.

Dat maakt Arctic Sound om twee redenen extreem belangrijk. Langs de ene kant is er het economische belang van gpu’s in de hedendaagse compute-markt. Intel wil die markt niet aan zich voorbij laten gaan, en zal in de nabije toekomst waarschijnlijk naar de pijpen van de grote gpu-spelers moeten dansen als het dat wel doet. Langs de andere kant staan de capaciteiten van Intel als bedrijf op het spel. Na de nederlaag in de mobiele wereld, kunnen Brian Krzanich en de zijnen het zich echt niet permitteren om opnieuw all-in te gaan en te verliezen. Economisch zal Intel niet ten onder gaan aan een mislukking, maar de imageschade van twee keer hoog mikken en fataal falen zal het niet meteen van zich af kunnen wassen.

All te way

Dat lijkt Intel als geen ander te beseffen. De ambitie is daarom gigantisch. Waar Koduri oorspronkelijk een datacenter-gpu moest ontwikkelen, klinkt het nu dat Intel een tweeledige line-up wil lanceren. Speerpunt blijft de accelerator-functie, maar in tandem daarmee wil Intel ook losse grafische kaarten voor gamers in de markt zetten. Slim, aangezien de gamingmarkt een interessante zandbak is om nieuwe technieken uit te proberen.

Intel wil de gpu-markt binnenbreken met een knal, en die knal zou zeker nog lang nazinderen. Als Intel wel in zijn opzet slaagt, krijgt het immers opnieuw quasi-alleenzeggenschap over de toekomst van compute. Bovendien kan Intel, net als bij zijn cpu’s, voor monsterwinsten gaan. In tegenstelling tot alle andere chipontwikkelaars heeft het zowel design als productie in handen. Dat voordeel is één van de voornaamste bouwstenen van de x86-dominantie van het bedrijf vandaag. Het stelt Intel bovendien in staat om voor een eigen productieproces te ontwerpen, en naar kleinere nodes (10 nm, 7 nm …) te gaan zodra dat opportuun lijkt.

De focus van Intel ligt vandaag op HPC en datacenters. Een complementair gpu-aanbod zou dienst doen als een turbo voor heel die strategie. Op kleinere schaal worden volledig door Intel ondersteunde workstations voor CAD en 3D-werk plots mogelijk. Bovendien zou Intel vanop de Olympus met geheven hoofd naar Nvidia, AMD, ARM, Qualcomm en IBM kunnen kijken en zeggen: zie je wel: Zeus heeft het nog in zich.